¿Por qué grandes empresas pagan más impuestos en el extranjero que en Estados Unidos?

Que tantas empresas estadounidenses paguen tan poco en casa, podría alimentar el creciente debate nacional sobre si esas empresas todavía pagan su parte justa del costo del gobierno

Coca Cola es una de las empresas señaladas por pagar más impuestos fuera del país que en los Estados Unidos.
Coca Cola es una de las empresas señaladas por pagar más impuestos fuera del país que en los Estados Unidos.
Foto: Erik S. Lesser / Getty Images

Casi la mitad de las grandes empresas estadounidenses que integran el índice bursátil S&P 500 reservaron más dinero para pagar impuestos extranjeros en 2020 que para sus adeudos fiscales con el gobierno de los Estados Unidos.

En total, 241 empresas del S&P 500 destinaron el año pasado un total de $73 billones de dólares para impuestos a gobiernos extranjeros y solo $6.7 billones de dólares para cubrir sus impuestos en el país. De acuerdo con datos de la firma de información financiera FactSet, esa es una proporción de más de 10 a 1.

¿Por qué?

La globalización explica algo de eso. Coca-Cola y Caterpillar pagan más impuestos en el extranjero porque ahora obtienen la mayor parte de su dinero fuera del país y otros en la lista, como Boeing, Hilton y Pfizer, vieron cómo la pandemia mermaba sus ganancias en Estados Unidos y gran parte o incluso la totalidad de sus ganancias se fueron en el pago de impuestos nacionales.

Pero muchas de esas 241 empresas, como FedEx, General Motors y Nike, ganaron mucho dinero el año pasado en Estados Unidos. Sin embargo, las declaraciones de la compañía sugieren que ahora pagan la mayoría de sus impuestos en otros lugares. De hecho, la relación entre dónde obtienen sus ganancias y dónde pagan sus impuestos puede parecer particularmente desigual en estos días. Pero no sólo son ellas.

Disney, el gigante mundial del entretenimiento y parques temáticos, obtuvo casi el 80% de sus ingresos y ganancias de su división en Estados Unidos. Sin embargo, el 75% de los casi mil millones de dólares que pagó en impuestos se destinó a gobiernos extranjeros.

Starbucks también obtiene la mayor parte de su dinero de los consumidores estadounidenses, sin embargo, pagó tres veces más en impuestos para gobiernos extranjeros que para el impuesto sobre la renta en EEUU. Según su declaración financiera más reciente, Starbucks pagó $181 millones de dólares en recaudaciones fuer del país, por solo $49 millones en América.

¿Una más? Netflix gastó 369 millones de dólares en impuestos el año pasado y solo el 7% los pagó en el país. Tres grandes exenciones fiscales internas permitieron a la compañía gastar solo $24 millones en impuestos federales sobre sus $2.8 billones en ganancias antes de impuestos, para una tasa efectiva de impuesto sobre la renta de solo 0,8% el año pasado.

Durante décadas, muchas empresas han trasladado sus operaciones al extranjero. Una de las principales razones de eso, dijeron los expertos a CBS MoneyWatch, es la Ley de Empleos y Reducción de Impuestos de 2017 de Donald Trump, que entre otras cosas redujo la tasa del impuesto sobre la renta corporativo del país al 21% desde el 35% previo.

Algunos fiscalistas dijeron que las tasas impositivas más bajas incentivarían a las empresas a traer una mayor parte de sus operaciones a Estados Unidos y, como resultado, pagar más impuestos estadounidenses. Pero parece que sucedió lo contrario, según un análisis de CBS MoneyWatch.

En 2017, había 150 empresas en el S&P 500 que gastaron más en impuestos extranjeros que en los Estados Unidos. Ese número ha aumentado desde que se promulgó la ley tributaria de Trump. Saltó a 204 en 2018, luego a 220 en 2019. La lista incluía 21 empresas adicionales el año pasado, lo que eleva el recuento actual a 241.

El hecho de que tantas empresas estadounidenses paguen tan poco en casa, podría alimentar el creciente debate nacional sobre si las empresas estadounidenses todavía pagan su parte justa del costo del gobierno. Un estudio reciente encontró que más de dos docenas de empresas rentables no han pagado un dólar en el impuesto sobre la renta federal de EE. UU. Desde el recorte de impuestos de 2017.

El misterio de impuestos corporativos

Es imposible saber exactamente cuánto paga una empresa en impuestos. Esto se debe a que las empresas, como las personas físicas, pueden mantener la privacidad de sus declaraciones y pagos de impuestos.

Sin embargo, las empresas públicas que reportan sus ganancias a los inversionistas también deben revelar en una nota a sus declaraciones financieras de fin de año cuánto han reservado para pagar en impuestos durante los próximos 12 meses. También están obligados a detallar a quién es probable que se paguen esos impuestos, como el gobierno federal o los gobiernos estatales o extranjeros.

CBS MoneyWatch analizó esa cifra, conocida como gasto fiscal actual, para cada empresa en el S&P 500 durante los últimos cinco años y comparó lo que esas empresas habían reservado para impuestos estadounidenses con lo que esperaban pagar en impuestos extranjeros. Para muchas empresas, esta última cuenta era considerablemente mayor.

“En términos de calcular lo que las empresas pagan en impuestos cada año, es la mejor representación que tenemos”, dijo Robert Willens, uno de los principales expertos en impuestos y contabilidad de Wall Street y profesor adjunto de contabilidad en la Universidad de Columbia.

Por supuesto, agregó Willens, “podría haber años en los que las empresas obtengan algún tipo de liquidación o devolución de impuestos en los que el gasto fiscal actual (anotado en la presentación) no sea lo que pagaron”.